« Avec le choco, fini l’effet yoyo »

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« Avec le choco, fini l’effet yoyo »

par Brigitte Axelrad – SPS n° 314, octobre 2015
Cet article a été repris par les sites: Acrimed ( Observatoire des Médias) et Mediapicking (Analyse de discours, récits et partis pris dans les médias).

« Avec le choco, fini l’effet yoyo »  : C’est la promesse d’une campagne de communication émanant de l’Institute of Diet and Health pour un régime amaigrissant révolutionnaire à base de chocolat. En mars 2015, le Bild, numéro 1 des quotidiens allemands, titrant en Une « Ceux qui mangent du chocolat restent minces », a été le premier à l’annoncer ! Dans la foulée, le Daily Star, le Cosmopolitan allemand, le Times of India, l’Express britannique [1], le site allemand du Huffington Post et des chaînes de télévision au Texas [2] et en Australie, ont repris l’information, suivis par d’autres médias grand public.
Le 5 juin 2015 à 22h25, la chaîne Arte a diffusé un film de 53 minutes, intitulé « Pour maigrir, mangez du chocolat ! Vérité scientifique ou manipulation ? » [3].
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Le film révèle que l’étude sur laquelle s’appuie la campagne pour le régime au chocolat existe bien mais qu’il s’agit d’une supercherie : ses auteurs ont volontairement singé une étude scientifique authentique.
Leur objectif : montrer qu’une étude faite avec des moyens scientifiques limités et basée sur un concept peu vraisemblable, « le chocolat fait maigrir », pouvait être publiée dans une revue scientifique, puis reprise par d’autres médias.

L’expérience

Seize sujets volontaires, cinq hommes et onze femmes de 19 à 67 ans, ont suivi les recommandations des expérimentateurs pendant trois semaines, mais ils ignoraient qu’ils allaient participer à une étude truquée. Ils avaient été recrutés par une annonce sur Facebook. Certains d’entre eux voulaient vraiment maigrir. D’autres étaient attirés par les 150 euros de dédommagement financier.
Trois groupes ont été formés dans lesquels les participants ont été répartis au hasard. Chaque groupe a suivi un régime alimentaire particulier. Pour le groupe A, diète et chocolat noir à raison de 100 g par jour, pour le groupe B, diète sans chocolat. Le groupe C n’a pas changé ses habitudes alimentaires.
Au départ, chacun des seize participants a rempli un questionnaire sur son état de santé, a été pesé, mesuré sous tous les angles, a eu une prise de sang… Dix-huit paramètres (cholestérol, protéines sanguines, etc.) ont été contrôlés. Les sujets se sont pesés chaque jour pendant vingt-et-un jours. Pour établir le profil avant et après de chacun, les chiffres ont été notés soigneusement par écrit. Un participant a abandonné. Au bout de trois semaines, l’étude a conclu que les sujets du groupe A avaient bien perdu du poids. CQFD.

Les chercheurs

L’expérience a été conduite par deux journalistes de la télévision allemande, Diana Löbl et Peter Onneken, qui préparaient un documentaire sur « l’industrie » des faux régimes alimentaires. Ils ont été guidés par Uwe Knop, un nutritionniste. Un médecin généraliste, Gunter Frank, a lancé l’étude et un analyste financier, Alexander Haars, a accepté de manipuler les chiffres obtenus pour qu’ils conduisent à la conclusion que le chocolat a un effet amaigrissant. Ils ont fait appel à John Bohannon, journaliste scientifique auprès du MIT (Massachusets Institute of Technology) et de Harvard, docteur en biologie moléculaire de l’Université d’Oxford, baptisé pour l’occasion Johannès Bohannon et présenté comme directeur de l’Institute of Diet and Health [4],en réalité un simple site Internet créé pour les besoins de la cause.
Quelques jours plus tard seulement, l’étude a été publiée dans une revue spécialisée, l’International Archives of Medicine, moyennant simplement la somme de 600 euros et sans aucune relecture par les pairs [5]. Le 29 mars, un communiqué de presse émanant de l’Institute of Diet and Health a été diffusé par les journalistes. Son titre : « International Press Release : Slim by Chocolate. New study finds that chocolate accelerates weight loss » [6]. Un grand nombre de médias se sont alors emparés de la nouvelle sans poser aucune question.
Fin mai, avant qu’Arte ne se manifeste, J. Bohannon a dévoilé la supercherie sur le site io9 et décrit en détails le processus utilisé [7]. L’International Archives of Medecine a alors retiré l’étude de son site [8].

Les leçons de l’histoire

2John Bohannon n’en était pas à son coup d’essai. En réalité, le régime chocolat n’était qu’un prétexte. En 2013, dans un article « Who’s Afraid of Peer Review ? » dans Science [9], il avait montré que l’on peut faire publier une étude apparemment sérieuse, mais en réalité factice, non seulement par des journaux grand public, mais aussi par des revues scientifiques et qu’elle peut être diffusée auprès de millions de personnes partout dans le monde.
Cette fois-ci, deux objectifs ont été atteints : montrer que l’on peut faire dire n’importe quoi à des études si on sait s’y prendre. Le domaine des régimes alimentaires et amaigrissants s’y prête particulièrement. Et montrer que certaines revues scientifiques et certains journaux grand public ne vérifient même plus la validité des publications avant de les accepter [10].
Toutefois, d’après John Bohannon, plusieurs lecteurs sceptiques ont posé dans les commentaires en ligne des questions que les journalistes auraient dû poser ou ont pris les choses avec humour : « Tous les jours on trouve un poisson d’avril dans la nutrition », a écrit l’un d’entre eux.
N’est-ce pas rassurant ?

Références

[1] “Chocolate accelerates weight loss : Research claims it lowers cholesterol and aids sleep”, L’Express britannique, 30 mars 2015
[2] www.youtube.com/watch?v=Z1zJkjm965c
[3] Arte, http://future.arte.tv/fr/etudes-sci…
[4] Site de l’Institute of Diet and Health, 24 mars 2015. “Chocolate with high cocoa content as a weight loss accelerator”.
[5] J. Bohannon a commenté la publication par l’International Archives of Medicine : « Our paper was accepted for publication by multiple journals within 24 hours. Needless to say, we faced no peer review at all. The eager suitor we ultimately chose was the International Archives of Medicine. It used to be run by the giant publisher BioMedCentral, but recently changed hands. The new publisher’s CEO, Carlos Vasquez, emailed Johannes to let him know that we had produced an “outstanding manuscript,” and that for just 600 Euros it “could be accepted directly in our premier journal” ». http://fr.scribd.com/doc/266969860/…
[6] Communiqué de IDH : « La minceur par le chocolat. De nouvelles études ont découvert que le chocolat accélère la perte de poids »
[7] John Bohannon dévoile la mystification sur le site io9
[8] L’annonce est retirée par I’International Archives of Medecine : « Retraction Notice on “Chocolate with high Cocoa Content as a Weight-Loss Accelerator” »
[9] « Who is afraid of Peer Review ? »
[10] Voir aussi Le Temps, « Comment inventer des résultats scientifiques et en faire parler les médias », 5 juin 2015.